Светотень — наблюдаемое на поверхности объекта распределение освещённости, создающей шкалу яркостей.

Свет в фотографии является одним из основных изобразительных средств: от условий освещения зависит передача формы, объёма, фактуры объекта и глубины пространства.

Объект зрительно воспринимается только тогда, когда он освещён, то есть когда на его поверхности образуется светотень из-за разной освещённости.

В зависимости от положения объекта по отношению к источнику света, вида (фактуры) и цвета его поверхности и ряда других факторов светотень будет иметь ту или иную яркость. Различают следующие элементы светотени:

  • света — поверхности, ярко освещённые источником света;
    блик — световое пятно на ярко освещённой выпуклой или плоской глянцевой поверхности, когда на ней имеется ещё и зеркальное отражение;
  • тени — неосвещённые или слабо освещённые участки объекта. Тени на неосвещённой стороне объекта называются собственными, а отбрасываемые объектом на другие поверхности — падающими;
  • полутень — слабая тень, возникающая, когда объект освещён несколькими источниками света. Она также образуется на поверхности, обращённой к источнику света под небольшим углом;
  • рефлекс — слабое светлое пятно в области тени, образованное лучами, отражёнными от близко лежащих объектов.

Элементы светотени у объекта и фотографического изображения часто называют тонами. Таким образом, блик представляет собой наиболее яркий тон, а тень — наименее яркий.

Глаз различает значительное число тонов. Чем шире шкала тонов, тем меньше они различаются по яркости друг от друга, тем менее контрастным воспринимается объект; чем она уже, тем большими будут различия яркостей между тонами, тем более контрастным явится объект.

Фотографическое изображение имеет меньше тонов, чем объект. Когда оно состоит из 50 и более тонов от белого до чёрного, то воспринимается как неконтрастное, мягкое, потому что различия между тонами будут незначительными; из 35-45 тонов — как имеющее нормальный контраст, а из 10-20 тонов — как контрастное, так как различия между ними станут уже значительными.